Coronavirus: ¿cuándo terminará el brote y volverá todo a la normalidad?

El mundo está paralizado. Los lugares que una vez estuvieron llenos del ajetreo y el bullicio propio de la vida cotidiana se han convertido en pueblos fantasma con restricciones masivas.

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James Gallaguer

Han cerrado fábricas, colegios, se han impuesto restricciones a los viajes y se han prohibido reuniones tumultuosas. La respuesta global a esta enfermedad no tiene precedentes.

El primer ministro de Reino Unidos, Boris Johnson, dijo que cree que el país puede «cambiar el rumbo» de la lucha contra el brote en las próximas 12 semanas y acabar con el coronavirus. Pero incluso si el número de casos comienza a disminuir en los próximos tres meses, todavía estaremos lejos del final. La tendencia puede tardar mucho tiempo en desaparecer, posiblemente años. Está claro que la estrategia actual de autoaislamiento, que muchos países han puesto en marcha, no es sostenible a largo plazo porque el daño social y económico sería catastrófico.

Estrategias de salida

Lo que necesitan los países que ya han alcanzado el pico de la epidemia es tener claro cuál va a ser la «estrategia de salida», es decir, cómo van a levantar las restricciones y volver a la normalidad, pese a que el coronavirus no va a desaparecer. Pero si levantan las restricciones que frenan el virus, entonces los casos inevitablemente se dispararán.

«Tenemos un gran problema en cuanto a cuál debe ser la estrategia de salida y cómo vamos a salir de esto», dice Mark Woolhouse, profesor de epidemiología de enfermedades infecciosas en la Universidad de Edimburgo. «No es solo Reino Unido. Ningún país tiene una estrategia de salida». Es un gran desafío científico y social. Son tres las formas de salir de este lío.

Vacunación:

Una vacuna tarda en conseguirse entre 12 a 18 meses y debe dar inmunidad a alguien para que no se enferme si se expone al virus. Si se vacuna a suficientes personas, en torno al 60% de la población, y el virus no es capaz de causar brotes, se alcanza lo que se conoce como el concepto de inmunidad colectiva.

Esta semana recibió una vacuna experimental en Estados Unidos la primera persona, después de que se permitiera a los investigadores saltarse el procedimiento habitual de realizar primero pruebas con animales. La investigación de vacunas se está llevando a cabo a una velocidad sin precedentes, pero no hay garantía de que sea exitosa y requerirá inmunización a escala mundial.

El periodo para conseguir una vacuna exitosa en humanos, es mucho si tenemos en cuenta las restricciones sociales adoptadas y que no tienen precedentes durante tiempo de paz. «Esperar una vacuna no debe considerarse una estrategia. No lo es», dijo el profesor Woolhouse a la BBC.

Inmunidad natural:

Para darse ésta solución, hace falta que un número suficiente de personas desarrollen inmunidad tras contraer la infección y superar la enfermedad. Para ello habría que  ir cambiando permanentemente nuestro comportamiento como sociedad y conseguir la capacidad de propagación del virus, e ir haciendo frente a los posibles brotes que fueran apareciendo. Un mínimo de dos años se necesitarían en éste proceso.

La estrategia a corto plazo de los diferentes países es reducir los casos tanto como sea posible para evitar que los hospitales se vean desbordados. Es cuando un sistema de salud se queda sin camas de cuidados intensivos cuando aumentan las muertes. Una vez que la aparición de nuevos casos se ralentice, podrán levantarse algunas medidas por un tiempo, hasta que los casos vuelvan a aumentar y se necesite otra ronda de restricciones. Pero cuándo puede suceder todo esto es incierto.

El principal asesor científico de Reino Unido, Sir Patrick Vallance, dijo que «no es posible establecer plazos absolutos en las cosas». Hacer esto podría, involuntariamente, conducir a la inmunidad colectiva, ya que es un proceso en el que cada vez más personas se infectan. Pero podría llevar varios años conseguirla.

Según el profesor Neil Ferguson del Imperial College de Londres: «Estamos hablando de suprimir la transmisión a un nivel en el que, con suerte, solo una fracción muy pequeña del país se infectará». «Así que eventualmente, si continuamos haciendo esto durante más de dos años, tal vez una proporción suficiente del país en ese momento podría haber sido infectada para brindar algún grado de protección comunitaria».

Pero hay dudas sobre si esta inmunidad durará. Otros coronavirus, que causan síntomas de resfriado común, conducen a una respuesta inmune muy débil y las personas pueden contraer el mismo virus varias veces en su vida.

Alternativas: sin punto final claro

La tercera opción son los cambios permanentes en nuestro comportamiento que nos permiten mantener bajas las tasas de transmisión, según científicos. Esto podría incluir mantener algunas de las medidas que se han implementado. O introduciendo pruebas rigurosas y aislamiento de pacientes concretos para tratar de estar al tanto de cualquier posible brote.

El desarrollo de medicamentos que puedan tratar con éxito una infección por Covid-19 también podría ayudar a las otras estrategias. Podrían usarse tan pronto como las personas muestren síntomas en un proceso llamado «control de transmisión» para evitar que lo transmitan a otros. O para tratar a pacientes en el hospital y hacer que la enfermedad sea menos mortal y reducir la presión de las plantas de cuidados intensivos.

Esto permitiría a los países hacer frente a más casos antes de tener que reintroducir medidas como la cuarentena. Aumentar el número de camas de cuidados intensivos también ayudará a hacer frente a brotes más grandes.

A largo plazo, claramente la forma de salir de esto es una vacuna y todos esperamos que suceda lo más rápido posible. A nivel mundial, la ciencia encontrará soluciones.

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