¿Qué se cuece en un data center de Facebook?

Cerca del Círculo Polar Ártico, en la localidad sueca de Lulea se almacenan temporalmente las fotos, vídeos y textos que colgamos en Facebook. Desde 2013, en Suecia están los datos de los más de 300 millones de usuarios europeos que utilizan la red social. Miles de servidores, recoge este reportaje de Le Monde, se apiñan en el edificio cuya superficie equivale a 17 pistas de hockey sobre hielo…

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El número exacto de servidores y su potencia es un secreto, aunque sí se sabe que todo está automatizado y que las máquinas están preparadas para arreglar cualquier imprevisto. La inteligencia artificial permite reducir al máximo la presencia humana: 150 personas trabajan en el data center de Facebook que funciona las 24 horas al día todos los días del año.

El frío polar de Lulea permite sortear el calor asfixiante de los servidores, el principal problema que tienen la mayoría de los data center que registran datos. Para la empresa de Mark Zuckerberg no es un quebradero de cabeza pues el viento polar permite que la temperatura interior del edificio se mantenga alrededor de los 20 grados. También es atractivo para la compañía norteamericana que Suecia vaya a suprimir los impuestos sobre electricidad a las empresas Big Data. Los dos factores han impulsado que el gigante estadounidense esté construyendo en la misma zona un segundo data center, más enfocado en el almacenamiento de vídeos. “Cuando publicas una foto en Facebook, se copia y se almacena en varios lugares por motivos de seguridad. Si la fotografía se comparte mucho se almacena en un servidor ‘caliente’ pues va a seguir circulando y va ser compartida muchas veces. Cuando deja de interesar, se guarda en un servidor ‘frío'”.  No hay servidores de larga duración en Lulea, los datos europeos, pasado un tiempo, viajan a Estados Unidos para ser almacenados.

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Hace poco Zuckerberg publicaba en su perfil de Facebook un completo reportaje fotográfico en el que revelaba el interior del centro de datos más singular, por estar ubicado apenas a 100 km del Círculo Polar Ártico. Y es que Facebook siempre ha apostado por una política de transparencia (o al menos por aparentarla, ya que, como cualquier gran corporación, tiene mucha información que no revela). Es rara la semana que la red social no protagoniza alguna noticia de actualidad, ya sea por un cambio de su algoritmo o un nuevo servicio para los anunciantes.

Haciendo alarde de esta estrategia corporativa y comunicativa, Facebook no tiene repartos en mostrar lo que queda entre bambalinas, espacios a los que sólo quien trabaja en la compañía puede ver o acceder. Como por ejemplo los data center, espacios con grandes medidas de seguridad y en cuyo interior las empresas guardan lo más valioso que tienen: los datos. Algo que en el caso de Facebook se acrecienta, porque gracias a ellos su gigantesca maquinaria publicitaria puede seguir funcionando y generando ingresos multimillonarios.

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Un reciente reportaje de TechCrunch revelaba el interior de un centro de datos de Facebook, concretamente el de Prineville (Oregón), el primero que construyó la compañía de Zuckerberg para almacenar la información. Normalmente estos edificios tienen la apariencia de una nave industrial y pasan desapercibidos para los viandantes.

Aunque la elección de un desierto no parece la más apropiada para un data center, Facebook lo ubicó aquí para aprovechar la energía solar y con ella suministrar los sistemas de refrigeración. Prineville tiene una población de alrededor de 8.000 habitantes, por lo que no es de extrañar que la red social sea la principal empresa empleadora; además se encarga de suministrar otros servicios que nada tienen que ver con la tecnología, como el agua o la luz. Algo que los habitantes de la región no dudan en agradecer.

Como decíamos antes, pese a la transparencia de la compañía, hay muchas otras cosas que Facebook no muestra al público. Es el caso de las salas de destrucción de datos, presentes en este y otros datar center, y donde destruye los datos que ya no va a emplear o a los que va a dar otro uso. Facebook almacena datos e información de sus usuarios que han quedado en desuso; por ejemplo, fotografías o vídeos que hace mucho tiempo que no reciben interacciones de ningún tipo. Allí se lleva a cabo el “almacenamiento en frío”, pues los servidores que contiene están dormidos, almacenando esa información, hasta que alguien vuelve a recurrirla.

En el edificio destinado al “almacenamiento en frío” también hay un espacio destinado a pruebas de laboratorio. Básicamente se trata de varias decenas de bastidores autónomos con dispositivos móviles, donde se van testando las últimas versiones y actualizaciones que luego se implementan en la app de Facebook.

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En cada pasillo del data center de Facebook en Prineville hay una docena de servidores que almacenan los datos de los usuarios.  Todos ellos son open source y predomina el color azul porque emplean iluminación LED, que consume menos.

Además de los servidores tradicionales, el data center de Facebook también aloja servidores que funcionan con machine learning, que son los que luego permiten identificar rostros en las fotos para que los etiquetes o adivinar tus gustos y sugerirte determinadas publicaciones. Son los llamados servidores Big Sur, con ocho procesadores gráficos de alta potencia conocidos como GPU (fabricado por Nvidia, proveedor líder).

El alto consumo energético de los GPU obliga a diseñar una infraestructura diseñada para la refrigeración del edificio. Además de los pasillos fríos y calientes, este data center de Facebook cuenta con salas de aire y de agua.

Fuera del edificio principal encontramos también potentes y gigantescos generadores de energía, para suministrar al data center en caso de corte eléctrico y que así los servidores sigan funcionando con total normalidad.

El sistema de refrigeración de este data center de Facebook es diferente al que emplean otras compañías porque no se basa en aire acondicionado, de modo que es más silencioso. Para enfriar los servidores, el edifico cuenta con pasillos fríos y calientes; en los primeros está la parte delantera de los servidores, donde entra el aire frío, y la parte trasera da al pasillo caliente, donde se expulsa el aire cuando se calienta. Después los ventiladores se encargan de expulsarlo al exterior.

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