¿Porqué los tiburones son imprescindibles para la salud del océano?

Los tiburones llevan nadando en los océanos desde hace aproximadamente 400 millones de años, pero su largo reinado en la cima de la cadena alimentaria del océano puede estar terminando.Estos animales que han sobrevivido a las principales extinciones masivas, se enfrentan ahora a los mayores retos de su historia..

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Como grandes depredadores, los tiburones desempeñan un papel especial a la hora de mantener la salud de los ecosistemas marinos, ya que sirven como indicador de la salud de los océanos. Los tiburones tienen un crecimiento muy lento, maduran tarde y tienen pocas crías, lo que los hace muy vulnerables a la sobrepesca.

Hoy, los tiburones son una especie objetivo de muchas pesquerías de la UE. Sus aletas, que se exportan a los mercados asiáticos para la elaboración de su tradicional sopa, y su hígado, que se destina a la industria internacional de cosméticos, son unos de los productos de origen marino más caros.

Las devastadoras secuelas de la eliminación de los tiburones en los ecosistemas ya se ha comprobado en diferentes lugares. Por ejemplo, en el oeste del Océano Atlántico la disminución de los tiburones punta negra que se produjo en 1990, llevó a un aumento en la cantidad de mantarrayas nariz de vaca, lo que afectó notablemente a la industria de los moluscos.

Los tiburones son muy eficientes a la hora de elegir sus presas: se alimentan de las especies más abundantes y suelen ir tras los peces más viejos o enfermos. Algunos también limpian los cadáveres que quedan en el fondo del mar. De esa manera, hacen que la población se mantenga equilibrada y libre de enfermedades. Esto fortalece las reservas genéticas de la especie y genera una población más saludable.

Un estudio que analizó la función de los tiburones en un ecosistema del pacífico colombiano reafirmó que ocupan uno de los primeros lugares de importancia estructural dentro del ecosistema. Eliminar al mayor predador puede significar el fin para muchas otras especies.

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El descenso de la población de tiburón martillo, zorro y blanco en el Atlántico Norte ha beneficiado la multiplicación de rayas y pequeños escualos que, al carecer de depredadores que regulen su población, se alimentan de vieiras, hundiendo la industria recolectora de estos bivalvos.

En el Caribe, lo que está proliferando peligrosamente son las algas, frente a la desaparición de los arrecifes de coral. Un equipo de científicos de Canadá y Australia descubrió que una disminución de las poblaciones de tiburones afecta negativamente a los arrecifes de coral.  Si hay menos tiburones en el ecosistema, aumentan las poblaciones de depredadores de nivel medio, lo que genera una reducción notable de los peces herbívoros.   Estas especies son muy importantes para la salud de los arrecifes porque comen las algas que, en exceso, abruman a los corales jóvenes. Estos son el refugio de miles de especies, y su desaparición supondría un peligroso cambio en el ecosistema.

Los peces tienen una concentración de sales internas muy baja. Sin embargo, los tiburones la mantienen muy alta gracias al almacenamiento de urea en sus tejidos. Gracias a esta concentración, son inmunes a contraer virus y bacterias de algunos animales enfermos de los que se alimentan.

Deberíamos empezar a plantearnos si podríamos vivir en un mundo sin tiburones. El mar absorbe un tercio del CO2 de la atmosfera, nos proporciona alimento y oxígeno y lo necesitamos sano para sobrevivir como especie. La desaparición de los tiburones dañaría seriamente el equilibrio de los océanos afectándonos directamente.

Fuente: Oceana Informe “Predators as prey”

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