¿Acabó un asteroide con los dinosaurios?..

Los dinosaurios podrían haber sobrevivido al impacto del asteroide que acabó con ellos si hubiera tenido lugar un poco antes o más tarde en la historia. Un estudio reciente realizado con los registros fósiles actualizados e instrumentos de análisis mejorados ha ayudado a los paleontólogos a construir una nueva narrativa de la desaparición de estas criaturas prehistóricas, hace unos 66 millones de años, en la que influyó una cadena perfecta de acontecimientos…

Los autores de este trabajo, cuyos resultados se publican en ‘Biological Reviews’, encontraron que en los pocos millones de años antes de que un asteroide de 10 kilómetros de ancho impactara en lo que hoy es México, la Tierra estaba experimentando una agitación ambiental que incluía una extensa actividad volcánica, un cambio del nivel del mar y variación de las temperaturas.

En ese momento, la cadena alimentaria de los dinosaurios se vio debilitada por la falta de diversidad entre los grandes dinosaurios herbívoros de los que otros individuos se alimentaban, probablemente debido a cambios en el clima y el medio ambiente. Esto creó una tormenta perfecta en la que los dinosaurios eran vulnerables y tenían pocas probabilidades de sobrevivir tras el impacto de un asteroide.

El impacto habría causado tsunamis, terremotos, incendios forestales, cambios bruscos de temperatura y otros cambios ambientales. Como las cadenas alimentarias se derrumbaron, esto habría acabado con una especie de dinosaurio tras otro, sobreviviendo únicamente los que podrían volar, que evolucionaron hasta convertirse en las aves de hoy en día.

Por ello, los investigadores sugieren que si el asteroide hubiera golpeado la Tierra unos pocos millones de años atrás, cuando la variedad de especies de dinosaurio era más diversa y la cadena alimenticia era más robusta, o más tarde, cuando las nuevas especies tuvieron tiempo para evolucionar, entonces muy probablemente habrían sobrevivido.

Un equipo internacional de paleontólogos liderado por la Universidad de Edimburgo, en Reino Unido, estudió un catálogo actualizado de fósiles de dinosaurios, en su mayoría de América del Norte, para crear una imagen de cómo los dinosaurios cambiaron durante los pocos millones de años antes del impacto de un asteroide. Estos expertos esperan que los estudios en curso en España y China ayuden a comprender aún mejor lo ocurrido.

Su análisis fue apoyado por la Fundación Nacional de Ciencia Estados Unidos y la Comisión Europea y dirigida por las universidades de Edimburgo y Birmingham, en colaboración con la Universidad de Oxford, el ‘Imperial College London’, la Universidad de Baylor, y el ‘University College London’.

También participaron los principales museos de dinosaurios del mundo: El Museo de Historia Natural de Londres, la Institución Smithsonian, el Museo Real de Ontario, el Museo Americano de Historia Natural y el Museo de Nuevo México de Historia Natural y Ciencia.

“Los dinosaurios fueron víctimas de una mala suerte colosal. No sólo se produjo el impacto de un asteroide gigante sino que sucedió en el peor momento posible, cuando sus ecosistemas eran vulnerables. Nuestros hallazgos ayudan a aclarar uno de los misterios perdurables de la ciencia“, resalta Steve Brusatte, de la Escuela de Geociencias de la Universidad de Edimburgo, en Escocia.

Por otra parte, el doctor Richard Butler, de la Escuela de Geografía y Ciencias de la Tierra y Ambientales de la Universidad de Birmingham, en Reino Unido, agrega: “Aunque nuestra investigación sugiere que las comunidades de dinosaurios eran particularmente vulnerables en el momento del golpe del asteroide, no hay nada que sugiera que los dinosaurios estaban condenados a la extinción. Sin ese asteroide, los dinosaurios probablemente todavía estarían aquí y nosotros muy probablemente no“.

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